“毅力号”上火星一年了,都有哪些大发现

自一年前登陆火星后,美国国家航空航天局(NASA)的“毅力”号探测器已经在岩石地带穿行了三千多米,记录了直升机在火星上的首次飞行,还收集了六份珍贵的岩石样本。如果一切顺利,这些岩石样本有朝一日将连同更多的样本一起被送回地球进行研究。

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在火星上的第一个地球年中,“毅力”号探测器使用采样臂收集岩芯样本并探索这颗红色星球的地质化学。来源:NASA/JPL-Caltech

“毅力”号于2021年2月18日在火星赤道以北的耶泽罗陨石坑(Jezero Crater)着陆,目的是寻找古生命迹象(相关阅读:《一起去火星吧!NASA毅力号任务图解》)研究人员想让这架造价27亿美元的探测器在一个古老的三角洲开展搜寻。此处曾有一条河流流入陨石坑,导致大量沉积物和岩石堆积——这种环境或可支持生命。但是探测器目前尚未抵达该三角洲。

相反,“毅力”号花了一年时间探索陨石坑底部,已有不少惊人的发现,包括陨石坑地面是由火成岩构成的,形成于数十亿年前冷却和凝固的熔岩。有些研究人员曾认为陨石坑地面由沉积岩构成,因风力或水流沉积层随着时间的推移而形成。然而该探测器发现了这一地貌的不同历史。

火成岩这一发现很重要,因为科学家可以通过分析岩石中放射性元素的衰变来确定岩石的形成时间。如果“毅力”号采集的岩石样本返回地球,届时研究人员将能够首次测定火星表面特定位置岩石的年代

在探测器着陆前,火星任务的科学家们不知道会中到火成岩这样的“大奖”。“耶泽罗给了我们这样一个惊喜。”Katie Stack Morgan说,她是喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory)此次任务的副首席研究员。

烈火往昔

当“毅力”号在八月份开始钻探第一个样本时,科学家们发现耶泽罗陨石坑的地面构成和他们想的不一样。探测器在探索该区域的地质时,磨掉了一块岩石的外表面,露出新鲜的表面。这块岩石很像地球上的火成岩,里面有很多小孔,边缘有盐类物质。这些孔可能是水流过岩石时形成的。这意味着探测器正在观察一块曾与水流相互作用的古老火山岩石,这是个在火星上前所未见的适宜生命环境。“那是此次任务的光辉一刻。”Stack Morgan说,“这是个寻找古代岩石中生命迹象的理想之地。”

但是当“毅力”号试图钻取岩芯时,岩芯碎裂并滑出了取样管。(相关阅读:《为何NASA的首次火星采样宣告失败?》)由于采样过程是自动化操作的,所以探测器最终只得到了一只密封的空管子。心态乐观的任务科学家们将其标记为火星大气样本。

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